Asia & Oriente Medio

A la mesa con el ‘Hijo del Cielo’: cómo comían los emperadores de China

Aunque en medio de un gran despliegue de pompa, los soberanos de las dinastías Ming y Ching disfrutaban comidas tradicionales y cuidaban mucho su salud.

Por S.C.

Para el emperador, la vida en la Ciudad Prohibida no era tan opulenta como uno podría imaginar. Mientras que cada una de las dinastías que se sentó en el trono chino afirmaba que el emperador era el representante terrenal del Cielo, el emperador no se deleitaba rutinariamente con comidas lujosas. Por el contrario, su dieta era equilibrada y sorprendentemente simple. Los emperadores de las dinastías Ming y Qing se alimentaron de acuerdo con el mismo principio: la dieta ser saludable.

La cocina imperial estaba compuesta por tres partes: la cocina principal, la tetera y la panadería. Cada uno tenía un chef y cinco cocineros, un supervisor y un contador que adquirieron y rastrearon los suministros. Los menús siempre llevaban el nombre del cocinero para que los platos se pudieran reordenar fácilmente, y se identificaba a los culpables si ocurría algo sospechoso, aunque no eran grandes manjares: los platos servidos al Hijo del Cielo y Señor de los Mil Años (títulos del emperador) eran esencialmente versiones sofisticadas de comidas tradicionalmente disfrutadas por la gente común.

“La mayor suntuosidad y pompa, con el consiguiente dispendio de esfuerzos, dinero y material, se producía en las comidas”, escribió el último emperador, Pu Yi (1906-1967). “Existía inclusive una terminología especial que se utilizaba en la mesa imperial. No usarla correctamente resultaba una especie de sacrilegio que estaba muy mal visto y que en otros tiempos había sido severamente castigados. Por ejemplo, los alimentos no eran llamados alimentos, sino ‘vituallas’. Servirlas significaba ‘ofrecer las vituallas’ y la cocina se denominaba ‘la cámara de las vituallas’”.

Los emperadores Qing hicieron su costumbre de comer solos, excepto durante ceremonias especiales, sin siquiera el placer de la familia por compañía. Aunque el Emperador Qianlong a veces invitaba a una consorte a cenar, el protocolo dictaba que todas las personas, excepto una emperatriz viuda, tenían que estar en presencia del emperador. Según los documentos del 8 de junio de 1789, Qianlong desayunó en el Salón Yihong en una mesa de laca en la que le sirvieron más de una docena de platos, incluido un hervidero de caza con nido de pájaro, pato asado y carne asada.

La dieta del emperador consistía principalmente en carne de cerdo, cordero, venado, aves, verduras, pasteles y encurtidos, aunque carne de res estaba prohibida en el palacio porque se consideraba un pecado consumir animales que eran bestias de carga. La cocina imperial también ajustaba la dieta del emperador según la temporada: los platos livianos se servían en el verano, con comidas más pesadas y nutritivas en el invierno. Los menúes se elaboraban por anticipado y eran presentados a un alto funcionario de la corte encargado de su aprobación.

Los emperadores de la dinastía Qing tenían dos comidas formales al día, aunque no tenían un lugar ni horario fijo para ello. Las comidas se servían en platos de oro o porcelana especial fabricados en Jingdezhen, provincia de Jiangxi después de que cada emperador y emperatriz informara a su cortesano de mayor rango lo que deseaba comer y cuándo quería comer. Los funcionarios de la cocina ordenaban a los eunucos que pusieran la mesa que se encontraba más cerca del emperador en el momento en que se les informaba la hora de la comida. En total, más de 200 funcionarios, cocineros y eunucos fueron empleados en la cocina imperial.

“La hora de las comidas dependía exclusivamente del emperador”, recordó Pu Yi; “y cuando yo daba la orden ‘¡ofreced las vituallas!’ los mozos eunucos se la pasaban a los eunucos que estaban afuera del salón principal. Estos las transmitían a su vez a los eunucos de servicio que aguardaban en las avenidas situadas al oeste y, desde allá, la orden alcanzaba las imperiales cocinas. No se había extinguido todavía el eco de mi orden cuando se formaba una imponente procesión similar a un cortejo nupcial que lleva la rica dote de la hija a casa del novio”.

El juego de la mesa imperial incluía platos, platos y platos de esmalte, soperas de jade azul y blanco y servilletas bordadas con hilos de oro y plata en un despliegue fascinante sólo digno del emperador. “La vajilla era de porcelana amarilla imperial, en la que estaba grabado el sello del Dragón y la inscripción UNA VIDA SIN FIN”, recordó Pu Yi. “En invierno, comía en vajilla de plata, con los platos colocados sobre escalfadores de porcelanas llenos de agua caliente”.

Todos los platos se servían con tapas que se retiraban en el momento en que el emperador se sentaba a la mesa, no sin antes de que cada plato fuera debidamente registrado en libros y archivado. “Antes de llegar los alimentos a la mesa, eran probados por un eunuco, operación que era denominada ‘degustación de vituallas’. Cuando todo estaba degustado y servido, antes de que me inclinara sobre mi plato, un joven eunuco exclamaba ‘¡quitad las tapas!’ Los restantes eunucos procedían a quitar las tapas de plata de las bandejas y los platos, las colocaban una encima de otra y se las llevaban. Sólo entonces podía yo ‘absorver las vituallas’”, recordó el último emperador.

El menú de las mujeres

La emperatriz y las concubinas imperiales comían separadas, en sus propios palacios. “El harén, como toda la Ciudad Prohibida, se regía por normas estrictas”, relata la historiadora británica Jung Chang. “Los objetos exactos que podían tener las jóvenes en sus habitaciones, la cantidad y calidad de los tejidos de sus vestimentas y los tipos de alimentos que consumían cada día se determinaban meticulosamente con arreglo a su rango. En cuestión de comida, una emperatriz tenía una ración diaria de 13 kilos de carne, 1 pollo, 1 pato, 10 paquetes de té, 12 frascos de agua especial de las colinas del Manantial de Jade y cantidades específicas de hortalizas, cereales, especias y otros ingredientes. Su ración diaria incluía asimismo la leche de no menos de 25 vacas”.

Miedo al veneno

Las comidas del emperador se preparaban por separado de las comidas de todos los demás príncipes, nobles, ministros y funcionarios que habitaban en la corte. Los emperadores tenían un miedo constante al asesinato y no podían permitirse confiar ni en sus cuidadores ni en sus guardaespaldas, y mucho menos en los funcionarios y los eunucos a cargo de las comidas, por lo que, cuando los platos se colocaban sobre la mesa, el emperador tomaba un pequeño plato de plata y lo insertaba varias veces en cada plato. Se creía que la placa de plata cambiaría de color si la comida hubiera sido envenenada y, si el emperador tenía alguna duda, le ordenaba al eunuco que probara los platos antes de comenzar a comer.

Dieta equilibrada

Todavía existen muchos registros de los archivos del Palacio Qing que mencionan el uso de vinos, jugos, extractos, frutas en conserva y azúcar como artículos para la salud. Se creía que estos alimentos estimulan el estómago, los riñones y el apetito, reducen el calor interno y la flema, nutren el cuerpo y prolongan la vida. Los documentos de la dinastía Qing indican que Guangxu (penúltimo emperador, que reinó desde 1875 hasta 1908) tenía un personal de enfermería compuesto por 13 médicos imperiales, 26 funcionarios, 20 asistentes y 30 médicos.

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