The Crown

The Crown: La tragedia de Aberfan, un momento estremecedor que marcó para siempre a Isabel II

La reina, que entonces tenía 40 años, jamás olvidó lo ocurrido. Aseguran que aún se arrepiente de no haber ido a consolar a las familias más rápidamente.

El 21 de octubre de 1966, los estudiantes y maestros de la escuela secundaria Pantglas en Aberfan, una pequeña aldea en Gales, estaban a punto de comenzar sus lecciones cuando ocurrió el desastre. Un excedente de desechos mineros cercano se derrumbó sobre una escuela, enterrando vivos a todos los atrapados dentro de una avalancha de lodo. Murieron 116 niños y 28 adultos. Esta tragedia, y la respuesta tardía de la reina Isabel II a la misma son el centro del tercer episodio de la tercera temporada de la serie “The Crown” que difunde Netflix.

El desastre, literalmente, arrasó con una generación cuando una escombrera de una mina de carbón colapsó sobre una escuela primaria en Aberfan, el sur de Gales. Fue el 21 de octubre de 1966 a las 09:15 de la mañana, poco después de que los alumnos de la Primaria Pantglas se congregaran en la asamblea matutina para el inicio de sus clases. Era el último día antes de las vacaciones de medio año.

Afuera también comenzaban las actividades de la comunidad de Aberfan, que estaban centradas en la mina de carbón de Merthyr Vale, la cual llevaba 100 años funcionando en el pueblo. Cuando los alumnos de la Primaria Pantglas acababan de sentarse en sus salones de clase, las luces del colegio comenzaron a centellear. Entonces se escuchó un “ruido ominoso”, como “si un jet estuviera volando demasiado bajo sobre la escuela”.

Era una avalancha negra que arrastraba rocas, árboles, casas y agua, que se deslizaba por la montaña hacia Pantglas cobrando fuerza y volumen. Pocos minutos después, recuerda Cyril Vaughan, un profesor de una escuela secundaria cercana, “todo había quedado demasiado quieto y silencioso”. “Como si la naturaleza se hubiera dado cuenta de que había ocurrido un error tremendo y hubiera quedado anonadada”. Esa “avalancha negra” eran más de 40.000 metros cúbicos de escombros de la mina de carbón de Merthyr Vale.

Durante más de 50 años, toneladas de desechos de la excavación de la mina fueron depositados en la cumbre de la montaña de Mynydd Merthyr, directamente sobre el pueblo de Aberfan. Su colapso fue causado por la acumulación de agua en la roca y piedra caliza que se deslizó por la montaña en forma de barro.

Muchas de las aulas de la Primaria Pantglas se inundaron en minutos. Cuando el derrumbe se detuvo, los padres y otros habitantes frenéticos corrieron al colegio y comenzaron a excavar para tratar de desenterrar a los niños. Pronto llegó la policía y los rescatistas, y a medida que se propagó la noticia, cientos de personas de poblados cercanos llegaron a Aberfan para tratar de ayudar. Pero no pudieron hacer mucho. Sólo unos pocos niños fueron rescatados vivos en los primeros minutos. Después de las 11 de la mañana local ya no se encontraron sobrevivientes.

Muchos de los niños y maestros murieron por el impacto o asfixia. Entre los fallecidos hubo cinco maestros y 116 niños de entre 7 y 10 años, los cuales eran casi la mitad de los alumnos de la Primaria Pantglas. Otros 38 niños resultaron heridos, algunos gravemente. El resto de los muertos eran habitantes que se encontraron en el paso de la avalancha de barro. Las víctimas fueron enterradas en el cementerio de Bryntaf en Aberfan en un funeral conjunto el 27 de octubre de 1966, al que asistieron más de 2.000 personas.

La corona respondió muy tarde

Si bien la reina Isabel II se enteró de la tragedia instantes después de que sucediera, esperó ocho días para visitar a la comunidad galesa, un retraso del que se dice que todavía lamenta inmensamente. “Creo que Aberfan afectó profundamente a la reina cuando fue allí. Fue una de las pocas ocasiones en que derramó lágrimas en público”, reveló sire William Heseltine, que servía en la oficina de prensa real en ese momento. “Creo que, en retrospectiva, sintió que podría haber ido allí un poco antes. Fue una especie de lección para nosotros que necesita mostrar simpatía y estar allí en el acto, lo que creo que la gente ansiaba de ella”.

Según la biografía de Sally Bechdel Smith, Elizabeth the Queen, la precaución de la soberana no fue una decisión tomada con frialdad, sino más bien práctica: “La gente me atenderá a mí, tal vez descuidarán a algún niño pobre que podría haber sido encontrado bajo los restos”, habría dicho la reina según la autora. Y a pesar de las numerosas sugerencias, incluidas las del gobierno de Harold Wilson, de que debería hacer el viaje, la reina se mantuvo decidida en su opinión.

“Nada de lo que dijimos pudo persuadirla”, dijo un asesor de la reina a su biógrafo Robert Lacey. En cambio, Isabel II pidió a su esposo, el príncipe Felipe, que se presentara en el lugar de la tragedia un día después de ocurrida. Otro miembro de la familia real que acudió inmediatamente fue el conde Snowdon, esposo de la princesa Margarita. “Cuando escuché la noticia del desastre en la red inalámbrica, sentí que debería estar allí porque era galés y pensé que el galés debería mantenerse unido. Así que me subí a un tren y viajé directamente”, dijo Snowdon en 2006. Luego le escribió a la princesa: “Querida, fue lo más terrible que he visto en mi vida”.

A pesar del remordimiento de la monarca por su reacción inicial a la tragedia, para muchos sobrevivientes, su eventual presencia fue un consuelo. “Si la reina lamenta no haber venido aquí de inmediato, creo que está fuera de lugar”, dijo Jeff Edwards, quien sobrevivió al desastre cuando tenía ocho años, al South Wales Echo en 2002. “Cuando llegó, estaba visiblemente emocionada y la gente de Aberfan apreció que ella estuviera aquí… Vino cuando pudo y nadie la condenó por no haber venido antes, especialmente porque todo era un desastre”. De hecho, algunos lugareños ni siquiera notaron que la reina no estaba allí inmediatamente después de la tragedia.

“Todavía estábamos en estado de shock, recuerdo a la reina caminando por el barro”, dijo una mujer al periodista de ITV Penny Marshall . “Se sintió como si estuviera con nosotros desde el principio”. En términos generales, la reina rara vez es emocional en público, en cambio mantiene un estereotipo de labio superior rígido británico. Pero en Aberfan, ella bajó la guardia, y los testigos incluso dicen que lloró. “Lo único que recuerdo del desastre de Aberfan fue la llegada de la reina y cómo lloró”, dijo Sir Mansel Aylward.

“Para la reina hacer lo que hizo, mostrar simpatía de la manera en que lo hizo con las personas que acababa de conocer, debe haber sido muy difícil”, dijo Aylward, un médico que había llegado al pueblo para ayudar a identificar los cuerpos de los niños. Sus primos habían muerto en la escuela. La reina “estaba muy conmovida por lo que vio y trató de contener las lágrimas, pero no pudo evitar llorar”, relató el testigo. Isabel II, que entonces tenía 40 años, jamás olvidó la tragedia de Aberfan y personas de su entorno aseguran que aún se arrepiente de no haber ido a consolar a las familias más rápidamente. Volvió a la aldea para homenajear a las víctimas en otras cuatro oportunidades a lo largo de los siguientes 50 años.

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