Asia & Oriente Medio

La historia de Bao Dai: playboy, bon vivant y último emperador ‘títere’ de Vietnam

Las crónicas lo describen como un seductor más interesado en las mujeres, la caza y los casinos que en gobernar.

Por Darío Silva D’Andrea

Bao Dai, o el “guardián de la grandeza”, fue el 13° y último emperador de la dinastía Nguyen, y más famoso por su estilo de vida extravagante y lujurioso (estuvo exiliado en Hong Kong durante varios años) que por su habilidad política durante algunos de los años más turbulentos y sangrientos en la historia de su nación, los años de la guerra de liberación contra los franceses y la guerra civil entre el norte y el sur. “Se hizo mucho más conocido por sus actividades de ocio”, escribió el New York Times en su obituario. Bao Dai, nacido en 1913 en el magnífico Palacio Imperial en la ciudad de Hue, a orillas del río Perfume, se educó en Francia y rápidamente desarrolló una reputación de aventurero, ávido cazador, fanático de las películas, jugador y playboy. Fue Rey de Annam (como se conocía al protectorado francés en el centro de Vietnam) desde 1925 hasta 1945, cuando renunció, solo para regresar como jefe del Estado Asociado de Vietnam de 1950 a 1955.

Pero la historia no fue especialmente amable con Bao Dai, quien comúnmente es representado como una mascota cuidadosamente entrenada. “El indolente emperador títere”, como lo describe el periodista estadounidense Stanley Karnow en su libro “Vietnam a History” (1983), fue adoctrinado por sus maestros franceses (que habían hecho de Vietnam un protectorado en 1858) para contrarrestar los rumores del nacionalismo y el anticolonialismo en Indochina francesa. Bao Dai ciertamente disfrutó las mejores cosas de la vida. En mayo de 2017, un Rolex de oro que compró en la década de 1950, mientras su país estaba siendo destruido en la primera guerra de Indochina, se vendió por más de US$ 5 millones en una subasta en Ginebra. El llamado “reloj Bao Dai” es una referencia Rolex 6062, el modelo más caro y más raro que el relojero suizo de lujo hizo durante ese período.

Mientras se estaban negociando alianzas y acuerdos y se libraba una guerra civil, Bao Dai solía ir de caza en el campo vietnamita, descansando junto a la piscina en su castillo en Francia o siendo entretenido por un séquito de azafatas guardaespaldas en uno de los clubes nocturnos más exclusivos de Tsim Sha Tsui. “Un cliente de aspecto resbaladizo más bien regordete y recién bañado en Crisco [aceite de cocina]” es la forma en que el cómico estadounidense SJ Perelman describió al emperador después de que se conocieron en un club nocturno en 1947. El “guardián de la grandeza” fue capturado por el dibujante Al Hirschfeld, y la imagen componen la percepción popular del último emperador de Vietnam como un infante mimado oleaginoso y lascivo, adicto a la opulencia.

Dicho esto, algunos historiadores vietnamitas sospechan que Bao Dai no era el legítimo heredero del trono. Se asumía ampliamente que su padre, el emperador Khai Dinh, quien murió en 1925, era homosexual, o impotente, o muy probablemente ambas cosas. Otra teoría sugiere que Bao Dai era el hijo de la tía del emperador y que su padre era un alto funcionario de la corte colonial francesa. Para empeorar las cosas, Bao Dai también está acusado de haber exterminado sin ayuda a la mayoría de la población de tigres indígenas de Vietnam durante sus frecuentes expediciones de caza, realizadas desde su palacio de caza en la estación de la colina de Da Lat.

Ubicado en medio de un bosque de laderas que domina la ciudad, el “palacio” es ahora una atracción turística popular, aunque su arquitectura es inusual en un retiro de la colina favorecido por la élite colonial francesa del siglo XIX, y se asemeja más a un modesto edificio público de estilo art deco en los suburbios Londres que el ostentoso y divertido palacio de un playboy. Allí vivió Bao Dai se casó con su esposa oficial, Marie-Thérèse Nguyen Huru ThiịLan, con la que se casó en una lujosa ceremonia celebrada en el Palacio Imperial en Hue en 1934. Ella había nacido en Gò Công, en el delta del Mekong, pero, como muchos de la élite vietnamita, fue criada y educada como Catolico en francia. Le dieron el título “Princesa imperial” y el nuevo nombre Nam Phuong. La pareja real tuvo cinco hijos (dos niños y tres niñas) juntos, siendo el mayor el príncipe heredero Bao Long, nacido en enero de 1936.

El dormitorio de Bao Dai, como el resto de la casa, está decorado con buen gusto, sin la ostentación que uno podría esperar. No hay alfombras de piel de tigre, candelabros brillantes o espejos dorados en el techo, pero un balcón permitió al emperador observar la luna. El estilo sobrio contradice la narrativa popular de un bufón llamativo. Una mirada a través de los periódicos de Hong Kong de 1947 a 1955 muestra que las maquinaciones políticas de Bao Dai y su papel en los asuntos vietnamitas se informaron casi a diario. “No estoy seguro de que el mote de playboy sea el mejor para Bao Dai”, dice el historiador Christopher Goscha señalando que Bao Dai tuvo un papel central en el desarrollo de Vietnam durante los días vacilantes del gobierno colonial.

Si el emperador hubiera jugado sus cartas de manera diferente, Vietnam podría no haber abrazado el comunismo y la segunda guerra de Indochina (hoy más conocida como la guerra de Vietnam) podría incluso haberse evitado. Habiendo reprimido violentamente el levantamiento campesino, las autoridades francesas llevaron a Bao Dai a Vietnam a principios de la década de 1930, presentando a este joven de 19 años a su gente de manera meticulosa y con actividades públicas bien coreografiadas.

El adolescente Bao Dai estaba lleno de exuberancia juvenil e ingenuo optimismo sobre la reforma nacional y la modernización, según historiadores, pero el gobierno francés pronto reprimió su entusiasmo por la política. El joven preparado para el cargo en las mejores escuelas parisienses fue exhibido como un títere, y hay muchas fotografías en el Palacio Imperial en Hue del joven monarca que es escoltado y adorado por multitudes de sonrientes miembros de la élite militar y colonial francesa.

Pero tales imágenes pueden no mostrar la imagen completa. “Bao Dai puede haber sido un playboy débil, impredecible y corruptible, pero no fue un tonto”, escribe Karnow. Con pocas opciones, el emperador comenzó el incumplimiento pasivo en lo que consideraba una farsa y se retiró a Da Lat en una especie de “huelga” contra las autoridades coloniales. Fue tras la Segunda Guerra Mundial cuando Bao Dai se vio empujado hacia el centro de los acontecimientos políticos. A principios de 1945, la mayoría de los observadores predecían una victoria estadounidense en lo que ahora se llamaba el Sudeste Asiático, y había rumores de desembarcos en las playas del centro de Vietnam, por lo que los actores de la política vietnamita comenzaron a competir por la posición.

El 30 de agosto de 1945, el emperador playboy fue empujado de nuevo en el centro del escenario. A petición del héroe nacionalista Ho Chi Minh, Bao Dai renunció a su trono en una ceremonia formal en el Palacio Imperial en Hue, terminando así los 143 años del gobierno dinástico de Nguyen. El gesto fue una explosión política porque otorgó indirectamente su poder real a Ho. “Por primera vez en su vida, el emperador colonial de Francia había desafiado abiertamente a los franceses”, dice Goscha. Los colonialistas estaban horrorizados. “Preferiría ser un simple ciudadano de un país independiente que el rey de una nación dominada”, se dice que Bao Dai dijo.

Según las memorias de su secretario privado, a las 5.55 a.m. del 2 de septiembre de 1945, Bao Dai (ahora simplemente llamado el “Señor Vinh Thuy”) besó a su esposa e hijos y se despidió de ellos en francés antes de partir hacia Hanoi. Ho había invitado al antiguo rey a reunirse con él y convertirse en su asesor especial, pero Bao Dai temía que lo invitaran a su propia ejecución. Antes de su partida, envió una súplica apasionada a De Gaulle, instando a este último a abandonar las ambiciones coloniales francesas en Vietnam como causa perdida. “Cada aldea será un nido de resistencia, cada ex colaborador será un enemigo, y sus funcionarios y colonos buscarán abandonar esta atmósfera, lo que los ahogará”, escribió.

Bao Dai pasó cuatro años en Hong Kong y trató de mantener un perfil bajo en el exilio, mientras su nación descendía a un caos sangriento, hasta que en 1949 fue reclamado por los franceses para ocupar la jefatura de estado con el objetivo de ganar el favor del pueblo y frenar el auge revolucionario. “Bao Dai fue políticamente significativo durante la primera guerra de Indochina”, dice Goscha. Tan significativo, de hecho, que había un precio en su cabeza y le llovían las amenazas de secuestro y muerte. El 8 de marzo de 1949, los franceses convencieron finalmente a Bao Dai de que concederían la independencia y firmó los Acuerdos de Élysée en París, convirtiéndose en el jefe de los nuevos Estados Asociados de Vietnam, en competencia directa con la República Democrática de Ho.

“Quizás, si Bao Dai no hubiera desperdiciado tanta energía y credibilidad negociando con sus opresores coloniales en Hong Kong y hubiera liderado un movimiento nacionalista audaz contra ellos, la historia de Vietnam y la posterior segunda guerra de Indochina podrían haber sido muy diferentes”, escribe el periodista Stuart Heaver en el South China Morning Post. “En cambio, prefirió lo que Goscha llama ‘la inercia como resistencia’ en Da Lat, dejando al primer ministro Tran para resolver los asuntos del día a día”. “En lugar de convertir a la monarquía en el colonizador y los comunistas al liderar una cruzada por la independencia, como hizo Norodom Sihanouk [rey de Camboya] Bao Dai lo dejó morir intencionalmente”, dice Goscha.

Hacia 1952, Karnow escribe, Bao Dai había tirado la toalla completamente. Su estipendio oficial de parte del dominio francés era de más de US$ 4 millones por año, algunos de los cuales se gastaron en aquel lujoso Rolex. Según Karnow, “en esa etapa, los franceses y Bao Dai parecían haber alcanzado un entendimiento tácito: “El jugó el títere a cambio de ser complacidos sus placeres”. Tras ser depuesto por el respetado nacionalista y primer ministro Ngo Dinh Diem, el emperador se retiró de la vida pública y vivió sus días en Francia, observando el horror de la segunda guerra de Indochina (que arrastraría a los Estados Unidos y duraría hasta 1975) desde París. A su muerte, Bao Dai. Bao Dai murió en Francia en 1997, a los 83 años, y fue enterrado en el Cimetière de Passy de la capital francesa, dejando atrás once hijos con cinco mujeres distintas, y sin haber podido volver a su país natal.

Aunque fracasó en sus maquinaciones políticas, y ciertamente disfrutó de las muchas trampas del derecho, Bao Dai nunca estuvo ciego a sus circunstancias que lo rodeaban. “Podemos estar seguros de que, independientemente de las fallas de Bao Dai (y hubo muchas), la ingenuidad no estaba entre ellas”, escribe Goscha, y el emperador playboy no se hizo ilusiones sobre sus fallas y limitaciones. Karnow está de acuerdo, y escribió que el círculo íntimo de Bao Dai incluía a una “espectacular cortesana rubia francesa”, considerada como miembro de la unidad de cine imperial. Una vez, al escucharla despreciada, el último “guardián de la grandeza” de Vietnam la defendió: “Ella solo está ejerciendo su oficio, soy la verdadera puta”.

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